close
close

Waarom hebben de PGA Tour en de Saoedi’s geen deal gesloten om golf te verenigen?

Zonder enige waarschuwing over de aanstaande aardbeving, luisterde de golfwereld naar de schokkende aanblik van twee strijders die vriendschappelijk naast elkaar zaten in een kabelnieuwsstudio in New York.

“Ik denk dat vandaag een historische dag is voor de PGA Tour en het golfspel”, verklaarde PGA Tour-commissaris Jay Monahan aan het begin van een CNBC-interview op 6 juni 2023. “…Waar we het vandaag over hebben, is samenkomen om het golfspel verenigen.”

Vage details over de op handen zijnde samenwerking tussen de tournee en het Saudische Public Investment Fund, dat de rivaliserende LIV Golf-operatie had gelanceerd, kwamen naar buiten voordat de CNBC-gastheer PIF-gouverneur Yasir Al-Rumayyan vroeg: ‘Hoeveel tijd hebben we nog om tot een definitieve overeenkomst te komen? ”

“Ik denk dat het een kwestie van weken is”, zei hij.

Een jaar later is het professionele golf nog steeds bitter verdeeld. De kijkcijfers zijn vele weken gedaald. Er heeft geen fusie en geen partnerschap plaatsgevonden. De PGA Tour en LIV Golf blijven onafhankelijk opereren. De beste spelers ter wereld komen slechts vier keer per jaar samen. En er is geen instroom van Saoedisch oliegeld geweest om de PGA Tour te helpen hervormen of versterken.

Die aankondiging had een monumentale dag voor de sport moeten zijn. In plaats van een tumultueus hoofdstuk af te sluiten, zorgde het voor meer chaos en vragen.

De deal is niet dood, zeggen mensen die dicht bij de situatie staan, die op voorwaarde van anonimiteit spraken om openhartig te zijn over de onderhandelingen, en Monahan en Al-Rumayyan hebben de afgelopen weken regelmatig contact gehad. De twee zouden elkaar vrijdag in New York ontmoeten om de gesprekken voort te zetten, aldus een persoon die bekend is met de plannen. De New York Times berichtte voor het eerst over de aanstaande bijeenkomst en zei dat ook Tiger Woods en Rory McIlroy erbij zullen zijn.

Maar terwijl de partijen blijven praten, Niemand lijkt er zeker van te zijn of ze de rimpels zullen kunnen gladstrijken – of dat een deal het professionele golf uiteindelijk weer op een solide basis zal brengen.

“Je zou een jaar later duidelijk hebben gedacht dat we daar wat meer duidelijkheid over hadden”, zei Mackenzie Hughes, de Canadese golfer, vorige week. “Er is niet echt veel. Ik denk dat als we deze situatie achter ons laten, ik denk dat golf nog steeds op een geweldige plek zal zijn. Maar er zijn momenteel nog veel obstakels die overwonnen moeten worden.”

Hoewel noch PGA Tour- noch PIF-functionarissen een jaar later publiekelijk commentaar zouden geven op de stand van zaken, zeggen verschillende mensen die bekend zijn met de gesprekken dat er nog steeds betekenisvolle vooruitgang wordt geboekt. Maar het is duidelijk dat het controversiële pact ingewikkelder was dan iedereen had verwacht, waarbij veel van dezelfde vragen en hindernissen die Monahan en Al-Rumayyan vorig jaar omzeilden nog steeds op de loer liggen.

Terug naar menu

Na de eerste aankondiging werden de gesprekken onmiddellijk vertraagd door een onderzoek van het Congres en de dreiging van een onderzoek van het ministerie van Justitie. Bovendien moest de PGA Tour opruimen met zijn leden, die verontwaardigd waren omdat ze in het ongewisse bleven, en Monahan nam vijf weken medisch verlof om om te gaan met de angst die verband hield met de situatie.

De gesprekken kwamen langzaam op gang, en toen LIV in december ster Jon Rahm afpakte, leken de betrekkingen tussen de partijen gerafeld. Zelfs met een deadline van 31 december was er weinig vooruitgang van betekenis. Ze kwamen overeen om na die deadline te blijven onderhandelen naarmate PGA Tour-spelers meer controle kregen en Woods in het invloedrijke beleidsbestuur van de tour installeerden.

Maar Woods en de andere spelersdirecteuren ontmoetten Al-Rumayyan pas in maart, toen de partijen bijeenkwamen op de Bahama’s. Woods en Al-Rumayyan speelden samen een rondje golf, en Woods noemde het later ‘een zeer positieve ontmoeting’.

Na een minderheidsinvestering van ten minste 1,5 miljard dollar van een consortium van professionele sporteigenaren, creëerde de tour formeel een nieuwe entiteit om toezicht te houden op de commerciële belangen – PGA Tour Enterprises – en het bestuur van dat bedrijf vormde een subcommissie om met de PIF te onderhandelen.

De nieuwe entiteit zette feitelijk enkele van de eerste onderhandelaars buitenspel, waaronder Jimmy Dunne, lid van de beleidsraad, die in 2023 voor het eerst contact opnam met Al-Rumayyan en hielp bij het tot stand brengen van de initiële raamovereenkomst. Nadat hij uit het bestuur van het nieuwe bedrijf en de onderhandelingscommissie was weggelaten, trad Dunne vorige maand terug uit de beleidsraad van de tournee. In zijn ontslagbrief zei hij dat er “geen betekenisvolle vooruitgang is geboekt in de richting van een transactie met de PIF.”

Maar anderen zeggen dat er achter de schermen wordt gewerkt, ook al zijn de stappen langzaam en weloverwogen. Volgens twee mensen die bekend zijn met de gesprekken hebben de partijen de afgelopen maanden pitchdecks gedeeld en termsheets uitgewisseld over hoe een definitieve deal eruit zou kunnen zien.

“De zaken gaan van beide kanten positief vooruit”, zei Jordan Spieth, lid van het bestuur van de PGA Tour Enterprises, onlangs. “… Voor zover ik weet, is het hartelijk, is er een open dialoog en verloopt het in het tempo waarin het zich voortbeweegt. En al het andere dat erover wordt gezegd, is gewoon, ik weet gewoon dat het vals is. Ik ben dus erg optimistisch.”

Terug naar menu

De partijen bespreken grotendeels dezelfde problemen die ze een jaar geleden beloofden op te lossen. De leden van de tournee waren het niet altijd eens over de beste handelwijze of zelfs over wat een aanvaardbare oplossing zou zijn.

“Ik denk dat er veel dingen zijn die mensen zich niet realiseren en die moeten gebeuren voordat de zaken weer op elkaar aansluiten, zodat iedereen een soort hand kan schudden en verder kan gaan”, zei PGA Tour-golfer Xander Schauffele deze week.

De PGA Tour wil een financieel haalbaar pad bewandelen en tegelijkertijd zijn bereik vergroten. Maar het weet nog niet hoe het LIV-golfers weer zou verwelkomen bij PGA Tour-evenementen. De PIF zocht intussen altijd een plekje aan tafel, maar wil niet zomaar een blanco cheque uitschrijven; Saoedische functionarissen verwachten rendement op elke investering.

De tour is niet van plan om nieuw geld te gebruiken voor toernooigelden of om bestaande activiteiten te versterken; het probeert bronnen van inkomsten en expansie te identificeren, waaronder de aankoop van nieuwe eigendommen, het benutten van mediarechten of het aanboren van onaangeboorde markten.

De Saoedi’s hebben aan de onderhandelingstafel niet altijd hetzelfde gevoel van urgentie getoond. Ze staan ​​niet te popelen om LIV helemaal op te geven, en de tour wil niet rechtstreeks concurreren met een rivaliserende competitie met diepe zakken. Maar beide partijen zijn geïnteresseerd in het wereldwijd laten groeien van het spel en het vinden van manieren waarop de PGA Tour naast een complementair circuit kan bestaan, waarschijnlijk een circuit dat teamgebaseerd is, internationaal gefocust is en een competitiekalender heeft die niet in strijd is met tourevenementen.

Zelfs als ze dat kunnen regelen, zou het ministerie van Justitie nog steeds het laatste woord kunnen hebben over de vraag of een deal door de wet komt en de federale antitrustwetten niet schendt.

Wie zit er aan de onderhandelingstafel?

Terug naar menu

De aankondiging van 6 juni resulteerde in geen gebrek aan wantrouwen en verdeeldheid onder de gelederen van de PGA Tour. Monahan overleefde het tumult, maar het machtsevenwicht verschoof.

McIlroy, het gezicht van de strijd van de tour vóór 6 juni, nam in november ontslag uit de beleidsraad van de tour. Een poging om hem terug te brengen in het bestuur mislukte vorige maand, waarbij McIlroy zei: “Er was een deel van de mensen in het bestuur die het misschien niet prettig vonden dat ik terugkwam.”

Hij werd uiteindelijk opgenomen in de onderhandelingssubcommissie, maar heeft duidelijk andere ideeën dan Woods en Patrick Cantlay, een ander invloedrijk lid van het bestuur van de PGA Tour Enterprises.

“Het is goed om het anders te zien,” zei Woods vorige maand tijdens het PGA Championship, “maar als geheel willen we zien wat het beste is voor alle spelers, de fans en de staat van golf. Hoe we daar komen, dat moet nog worden bepaald.”

De andere leden van het onderhandelingssubcomité zijn Monahan; golfer Adam Scott; Joe Gorder, voorzitter van het nieuwe bestuur; Joe Ogilvie, een gepensioneerde golfer; en John Henry, hoofdeigenaar van Fenway Sports Group.

Wat is de status van LIV Golf?

Terug naar menu

LIV Golf heeft haar plannen nooit gewijzigd en is doorgegaan met het aangaan van meerjarige contracten met spelers, cursussen, sponsors en leveranciers die het voortbestaan ​​ervan in ieder geval tot 2025 moeten verzekeren. De organisatie heeft nu meer dan 200 medewerkers en verhuist binnenkort naar nieuwe kantoorruimtes in New York en Londen.

Het product is in eigen land langzaam aangeslagen, maar LIV-functionarissen worden gesteund door recente bedrijfspartners en een deel van de reacties die ze in het buitenland hebben ontvangen.

Als er in de komende vier maanden geen vooruitgang wordt geboekt bij de PIF-PGA Tour-onderhandelingen, zou de weg kunnen worden vrijgemaakt voor een offseason waarin LIV nog agressiever te werk gaat om enkele van de grootste namen van de tour te contracteren.

Kortom, LIV opereert niet als een bedrijf dat zich voorbereidt om binnenkort te sluiten.

Hoe zit het met de zorgen over mensenrechtenschendingen?

Terug naar menu

Ondanks alle retoriek van tourfunctionarissen over de staat van dienst op het gebied van de mensenrechten in Saoedi-Arabië toen LIV in juni 2022 werd gelanceerd, zijn deze zorgen grotendeels naar de achtergrond verdwenen – althans voor veel van de belanghebbenden van het spel. Ogilvie, de voormalige professionele golfer die fungeert als “liaison director” in het bestuur van PGA Tour Enterprises en ook lid is van de onderhandelingssubcommissie, vertelde onlangs aan Eamon Lynch, de gastheer van Golf Channel en columnist van Golfweek:

‘Kijk, het is een erg rommelige wereld. Je hoopt dat de dingen evolueren, dat de samenleving hoe dan ook beter is geworden. Het is nu beter dan tien jaar geleden. Het was tien jaar geleden beter dan twintig jaar geleden. En ik ga ervan uit dat het over tien jaar beter zal zijn. Je kunt jezelf niet verlammen. Je kunt geen perfectie verwachten. Je wilt gewoon dat dingen op een betere manier evolueren. En ik denk dat dat duidelijk is wat het koninkrijk wil doen.”

Waarom wil de PGA Tour nog steeds de Saoedische investering?

Terug naar menu

Hoewel de PGA Tour de investering van 1,5 miljard dollar van Strategic Sports Group op zich heeft genomen, zijn er nog steeds vragen over de levensvatbaarheid van het bedrijfsmodel, vooral omdat het zijn kernactiviteiten verschuift van een non-profitorganisatie naar een commerciële entiteit en een speler-equityprogramma lanceert. De tour heeft de lokale toernooidirecteuren gevraagd om meer geld in te zamelen en heeft vragen beantwoord van belangrijke sponsors over de toekomst van het spel.

Tourfunctionarissen hebben gezegd dat zelfs als LIV Golf ver achterblijft in de belangstelling van de toeschouwers, het een existentiële bedreiging zal blijven vormen omdat het tourspelers kan uitkiezen en de PGA Tour kan verlaten met een verwaterd product.

Een PIF-investering zou met name aanzienlijk meer waard zijn dan wat de Saoedi’s erin stopten. De SSG-investeerders Er wordt verwacht dat zij hun toezeggingen tot 3 miljard dollar zullen verhogen als de PIF zich uiteindelijk aanmeldt.

Wat gebeurt er als de deal niet doorgaat?

Terug naar menu

De professionele golfoorlog zou een nieuwe fase ingaan, en niemand binnen de golfwereld – vooral niet die van het hoofdkantoor van de PGA Tour – wil graag zien hoe dat zou uitpakken. De PIF zou geld kunnen blijven steken in LIV, en zelfs als de interesse van fans in LIV lauw blijft, zou dit verwoestend kunnen zijn voor het product en de resultaten van de tour.

Eén positieve kant van de oorspronkelijke raamovereenkomst: deze riep op tot een onmiddellijke beëindiging van de rechtszaak die beide partijen had opgeslokt. Tourfunctionarissen hebben gezegd dat hun juridische kosten de buurt van $ 50 miljoen hadden bereikt, en ze waren blij dat de zaken afgelopen juni werden afgewezen.

Wat is de mogelijke tijdlijn voor een definitieve deal?

Terug naar menu

De PGA Tour kan niet eeuwig wachten en staat te popelen om strategische stappen te gaan maken met het geld dat ze achter de hand hebben. Dat gezegd hebbende, zou de potentiële PIF-investering transformerend kunnen zijn en miljarden aan de kas van de tour kunnen toevoegen, dus ambtenaren blijven hoopvol. Ze willen beslist geen biedingsoorlog buiten het seizoen aangaan met LIV, dus deze zomer lijkt een cruciale periode voor de onderhandelingen te worden.

Als de partijen het eens worden over de voorwaarden, zal dit waarschijnlijk leiden tot een federale herziening, die enkele weken of maanden kan duren. Als het ministerie van Justitie meent dat de concurrentie wordt onderdrukt of dat de consument op de een of andere manier wordt geschaad, kan de hele deal worden afgewezen en zou de golfwereld terugkeren naar de staat van vóór 6 juni.

Back To Top